Pada Forum Ekonomi Dunia ASEAN di Hanoi bulan lalu, Thongloun Sisoulith, Perdana Menteri Lao PDR mengakui kehancuran baru-baru ini yang disebabkan oleh kegagalan bendungan pembangkit listrik tenaga air di negaranya dan menambahkan bahwa pemerintahnya akan melanjutkan dengan hati-hati sehubungan dengan investasi pembangkit listrik tenaga air di masa depan.

Sering disebut-sebut sebagai “Baterai Asia Tenggara,” Lao memiliki 46 operasi pembangkit listrik tenaga air dan berniat untuk hampir dua kali lipat angka itu pada tahun 2020. Saat ini mengekspor 67 persen dari semua tenaga listrik yang dihasilkan tenaga air, terhitung hampir 30 persen dari total ekspor negara itu .

Kerusakan yang disebabkan oleh pecahnya bendungan tambahan di dua provinsi selatan negara itu, mempengaruhi 13 desa dan merenggut ratusan nyawa. Insiden itu meragukan tidak hanya keberlanjutan ambisi PLTA Lao, tetapi pembangkit tenaga air di wilayah Asia Tenggara secara keseluruhan.

Karena Asia Tenggara terus tumbuh pada tingkat yang fenomenal, demikian juga permintaan energinya. Permintaan ini harus dipenuhi secara efisien dan dengan biaya rendah. Salah satu cara untuk mencapai hal ini adalah beralih ke PLTA yang – jika negara yang bersangkutan diberkati secara geografis – adalah alternatif yang lebih murah dan relatif lebih bersih dari bahan bakar fosil.

Menurut Badan Energi Terbarukan Internasional (IRENA), kapasitas tenaga air di wilayah ini tumbuh hampir tiga kali lipat dari 16 gigawatt (GW) menjadi 44 GW antara tahun 2000 dan 2016. Pengguna utama teknologi tenaga air adalah anggota Asosiasi Negara-Negara Asia Tenggara (ASEAN). negara bagian di kawasan Indochinese dan Filipina. Angka oleh Dewan Energi Dunia menunjukkan bahwa dalam hal kapasitas terpasang, Vietnam memimpin di Asia Tenggara dengan 15.211 megawatt (MW).

Sebuah studi yang dilakukan oleh Perserikatan Bangsa-Bangsa (PBB) dan penyedia layanan keuangan Singapura, DBS, mengungkapkan bahwa pasar untuk investasi tenaga air di wilayah tersebut bernilai US $ 90 miliar. Sebagian besar peluang ini terletak pada proyek pembangkit listrik tenaga air yang besar. Proyek-proyek seperti itu biasanya diambil oleh produsen listrik besar independen (IPP) dan dapat memakan waktu hingga 10 tahun untuk hanya merencanakan dan melakukan penilaian yang diperlukan sebelum pembiayaan yang sebenarnya dimulai.

Bahaya tenaga air

Bahaya paling nyata yang ditimbulkan oleh bendungan pembangkit listrik tenaga air adalah implikasinya terhadap lingkungan alam.

Satu studi oleh Komisi Sungai Mekong antar pemerintah, mengungkapkan bahwa dampak jangka panjang dari proyek pembangkit listrik tenaga air di cekungan Mekong dapat mengakibatkan penurunan tajam dalam penangkapan ikan hingga US $ 1,57 miliar. Diperkirakan pula bahwa biaya produksi beras dapat meningkat hingga US $ 950 juta. Akibatnya, masyarakat yang tinggal di hilir dapat menghadapi kesulitan potensial yang mengakibatkan meningkatnya tingkat kemiskinan. Ketahanan pangan di sana juga bisa berdampak negatif.

Konstruksi bendungan sering menimbulkan biaya sosial tambahan dengan dampak negatifnya pada masyarakat lokal. Di Malaysia misalnya, pengembangan Bendungan Bakun telah mendapat protes dari masyarakat adat setempat di sana. Pembangunan bendungan telah menggusur lebih dari 9.000 orang yang telah tinggal di sana selama beberapa generasi dan mengakibatkan penduduk asli yang tinggal di daerah itu menjadi rentan terhadap penyakit yang ditularkan melalui air seperti malaria.

Menurut Union of Concerned Scientists, risiko yang terkait dengan bendungan hidroelektrik juga mempengaruhi satwa liar, terutama hilir dari fasilitas. Air waduk yang biasanya lebih stagnan daripada air sungai dapat menghasilkan jumlah sedimen dan nutrisi yang lebih tinggi yang pada gilirannya menumbuhkan gulma dan ganggang air yang berlebihan. Gulma-gulma ini kemudian dapat memusnahkan hewan sungai dan kehidupan tanaman.

Selain itu, jika terlalu banyak air disimpan di belakang waduk, bagian hilir sungai dari waduk bisa mengering, mempengaruhi tanaman, hewan dan orang-orang yang bergantung pada sungai untuk mendapatkan makanan. Dengan demikian, air ini harus dilepaskan dengan tepat untuk menjaga tingkat air yang memadai di hilir. Namun demikian, air waduk biasanya rendah oksigen terlarut dan lebih dingin daripada air sungai biasa dan ketika dilepaskan, dapat berdampak negatif pada tanaman dan hewan di hilir.

Meskipun niat utama untuk menggunakan tenaga air sebagai sumber energi kurang emisi karbon sangat mulia, dampaknya terhadap lingkungan tidak boleh diremehkan. Menerapkan proyek pembangkit listrik tenaga air dapat membuat kebutuhan energi kita lebih berkelanjutan tetapi mengabaikan kekhawatiran lokal dan bahaya lingkungan akan sama dengan mengambil satu langkah maju tetapi dua langkah mundur.