Mekong adalah sumber kehidupan Asia Tenggara, memompa kehidupan ke beberapa kota terbesar di kawasan ini. Ini adalah sungai terpanjang ketujuh di Asia dan ke-12 terpanjang di dunia. Sungai sepanjang 4.350 kilometer mengalir dari Dataran Tinggi Tibet melalui Provinsi Yunnan, Myanmar, Laos, Thailand, Kamboja, dan Vietnam.

Mekong penting bagi kawasan ini karena sejumlah alasan. Pertama, ia bertindak sebagai sumber daya perikanan yang penting bagi negara-negara yang dilaluinya. Data dari Mekong River Commission (MRC) menunjukkan bahwa perikanan adalah penyedia pekerjaan utama bagi penduduk Mekong. Perikanan menyumbang hampir 12 persen dari produk domestik bruto (PDB) Kamboja – memberikan kontribusi lebih besar bagi perekonomian negara daripada produksi beras negara itu. Di Laos, perikanan berkontribusi sekitar tujuh persen dari PDB nasional. Sementara sektor perikanan di Thailand dan Vietnam tidak sebesar, perikanan masih berkontribusi lebih dari US $ 750 juta untuk PDB masing-masing negara menurut MRC.

Selain itu, Mekong adalah sumber energi yang penting untuk wilayah ini dan juga China. International Rivers, sebuah organisasi perlindungan sungai, mengatakan bahwa Cekungan Mekong Bawah memiliki potensi tenaga air 30.000 megawatt (MW), sedangkan Cekungan Mekong Hulu – sebagian besar berlokasi di Cina – memiliki potensi tenaga air 28.930 MW.

Selama dekade terakhir ini, negara-negara di sepanjang Mekong telah berebut untuk pembangkit listrik tenaga air. Menurut laporan International Outlook Energy Southeast 2017 dari Badan Energi Internasional IEA, permintaan energi keseluruhan Asia Tenggara diperkirakan akan meningkat sebanyak 60 persen pada tahun 2040. Laporan tersebut menyoroti bahwa tenaga air adalah kontributor terbesar dari sumber terbarukan ke pembangkit listrik, dengan kapasitas dua kali lipat menjadi 14 persen dari bauran energi pada periode 2000 hingga 2016.

Salah satu kontributor terbesar ledakan PLTA di Mekong adalah Cina. Ekonomi terbesar kedua di dunia telah membangun enam bendungan di arus utama Lembah Mekong Hulu. Administrasi Informasi Energi (EIA) Amerika Serikat (AS) melaporkan pada 2015 bahwa antara 2006 dan 2011, investor Cina membiayai 46 persen dari semua penambahan kapasitas pembangkit listrik tenaga air di Kamboja, Laos, dan Myanmar. Dilaporkan di Kamboja awal bulan lalu bahwa 30 bendungan tenaga air yang saat ini sedang dibangun di Laos dan tujuh bendungan di Kamboja sebagian besar didanai oleh Cina.

Beberapa ahli bahkan menyebut langkah Cina di sektor tenaga air di kawasan itu sebagai “diplomasi air”, yang menyiratkan bahwa Cina menggunakan tenaga air untuk memperluas jangkauan geopolitiknya di negara-negara yang dilewati Mekong.

Pengembangan tenaga air di wilayah tersebut telah menimbulkan keprihatinan di kalangan para pencinta lingkungan. China Dialogue melaporkan pada 2017 bahwa bendungan-bendungan Cina di Cekungan Mekong Atas mengganggu aliran sungai dan memengaruhi perikanan di wilayah hilir. Laporan tersebut juga menunjukkan bahwa perubahan aliran sungai akan mempengaruhi keanekaragaman hayati Mekong. Hal ini dapat mengakibatkan konsekuensi negatif terhadap akuakultur, tanah longsor, dan intrusi salin yang pada gilirannya akan mempengaruhi mata pencaharian jutaan orang.

Pembangunan pembangkit listrik tenaga air juga bisa mengeringkan Delta Mekong. Sebelumnya, Delta Mekong mengalami banjir setiap tahun yang membawa pasir, alluvium dan ikan. Banjir juga membantu mengurangi salinitas untuk memungkinkan penanaman padi dan pertanian intensif. Namun, para ilmuwan telah memperingatkan bahwa usulan pembangunan tiga pembangkit listrik tenaga air baru di daerah itu dapat mengurangi total kapasitas aliran bulanan sebesar 6,2 persen.

Ambisi Laos untuk ingin menjadi “baterai” di wilayah itu juga dapat dipengaruhi oleh menjamurnya bendungan Cina di Delta Mekong Atas. Mata Mekong menulis pada tahun 2017 bahwa Laos mengharapkan untuk mengoperasikan 100 pembangkit listrik tenaga air pada tahun 2020. 100 pembangkit listrik tenaga air ini akan memiliki kapasitas pembangkit terpasang gabungan sebesar 28.000 MW dan output daya tahunan sekitar 77.000 juta kilowatt hour (kWh) pada tahun 2020 Dengan meningkatnya kapasitas energi, Laos berupaya mengekspor energi tenaga air ke Thailand, Vietnam, Kamboja, dan Malaysia. Kementerian Energi dan Pertambangan pada Oktober 2017 mengklaim bahwa PDR Laos telah setuju untuk menjual 100 MW listrik ke Malaysia melalui jaringan listrik Thailand dan bertujuan untuk mengekspor 100 MW listrik ke Singapura dan 200 MW ke Myanmar pada tahun 2020.

Namun, daya murah yang dihasilkan oleh bendungan Cina dapat memengaruhi rencana Laos.

Dilaporkan bulan lalu bahwa kelimpahan daya murah dari bendungan China akan menelan biaya hanya US $ 0,03 per kWh, membuatnya lebih murah daripada membeli daya dari Laos.

Kapasitas besar Mekong untuk pembangkit listrik tenaga air berarti negara-negara dapat lebih sedikit mengandalkan sumber energi yang lebih merusak seperti batu bara atau bahan bakar fosil. Akan tetapi, ASEAN sebagai sebuah komunitas harus memperhatikan kepedulian sejati para pencinta lingkungan dan para ilmuwan terhadap bendungan yang lebih terencana di Mekong. Jika dibiarkan, komunitas-komunitas yang bersemangat mencari nafkah di sekitar Mekong dan keanekaragaman hayati yang indah dari sungai yang megah ini mungkin akan segera menjadi bagian dari masa lalu.